Aumento de cocodrilos en Everglades augura mejoría de estos pantanos de EEUU

Miami (EE.UU.)- El hallazgo de un número récord de crías del «cocodrilo americano» en los Everglades es para los expertos una buena señal no sólo para esta especie amenazada, sino para la salud de esta enorme región de humedales tropicales en el sureste de Estados Unidos.

Biólogos de la Universidad de Florida (UF) reportaron el hallazgo de 1.447 crías de la especie en el Parque Nacional de los Everglades, de unos 6.104 kilómetros cuadrados, como parte de un conteo que realizaron durante el verano boreal que apenas termina.

Sí la señal que ofrece este hallazgo «es correcta», podremos «hacer seguimiento a esa mejoría observando las respuestas ecológicas, y los cocodrilos son buenos indicadores», explicó Frank Mazzotti, quien desde 1978 ha supervisado la población de cocodrilos del sur del estado de Florida.

«Tenemos la esperanza de que estos esfuerzos de restauración de los ecosistemas pueden funcionar», agregó Mazziotti, profesor de la Universidad de Florida.

Uno de los grandes problemas que enfrenta este ecosistema es la salinización de sus aguas, que a la vez afecta enormemente a esta especie de cocodrilo que es muy sensible a los niveles de sal y de agua, señalaron los expertos.

La alta salinidad estresa directamente a sus crías, mientras que los altos niveles de agua limitan la disponibilidad de sus presas.

La línea costera del Parque Nacional de los Everglades había permanecido casi intacta hasta el siglo XX, pero luego comenzó la construcción de una red de canales para drenar el agua de los pantanos y adaptar la tierra para la agricultura y el desarrollo residencial.

Esta intervención provocó el aumento de la salinidad en el interior de los humedales y afectó a los cocodrilos, una especie extremadamente sensibles a los cambios ambientales

Con el objetivo de evitar la intrusión de agua salada y la pérdida de agua dulce, la Universidad de Florida ha trabajado durante años en conectar los canales costeros entre sí como parte de la restauración.

El aumento de las crías ha sido progresivo en los últimos años, lo que constituye una buena noticia para esta especie que en 1975 fue clasificada por el gobierno federal como en «peligro de extinción», y que desde 2007 está en la categoría de «amenazada».

Los expertos, liderados por Mazzotti, capturaron, marcaron y liberaron 962 crías dentro de los límites del parque nacional, el principal hábitat del cocodrilo americano, lo que denota un gran aumento desde los 554 del verano pasado.

La especie, sin embargo, aún enfrenta problemas de pérdida de hábitat y cambios ambientales, explicaron los biólogos.

Mazzotti advirtió de que los números no son una prueba de que los esfuerzos de restauración de ecosistemas están funcionando, pero considera que la correlación así lo sugiere.

En general, los cocodrilos tienen unos 200 millones de años, pueden vivir por décadas y sobrevivir largos períodos sin comida.

Estos reptiles tienen además relaciones sociales complejas y son conocidos por aprender rápido. EFE

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